Inventarea viitorului – uşa deschisă de pandemie

Sursa: www.northropgrumman.com

Un număr tot mai mare de guverne speră să cloneze DARPA, o agenţie americană a cărei simplă copiere nu va duce la reuşite dacă va fi dat la o parte sipiritul care o animă, notează The Economist.

<< Folosirea ARN mesager pentru a face vaccinuri fusese o idee neprobată. Dar dacă ar funcționa, tehnica ar revoluționa medicina, nu în ultimul rând oferind protecție împotriva bolilor infecțioase și a armelor biologice. Așadar, în 2013, agenţia americană Defence Advanced Research Projects Agency (DARPA) a pariat. A acordat unei firme mici, noi, numită Moderna, 25 de milioane de dolari pentru a dezvolta ideea. După opt ani şi peste 175 de milioane de doze, vaccinul pentru covid-19 de la Moderna se află pe lista de inovații pentru care DARPA poate pretinde cel puțin un merit parțial, pe o listă pe care mai figurează sateliți meteo, GPS, drone, tehnologie stealth, interfețe vocale, computerul personal și Internetul.

Este agenția care a modelat lumea modernă, iar acest succes a stimulat imitatorii. În America există ARPA-uri pentru securitatea internă, intelligence și energie, precum și cea originală, de apărare. Președintele Joe Biden a cerut Congresului suma de 6,5 miliarde de dolari pentru a crea o versiune pentru sănătate, care, promite președintele, „să pună capăt cancerului așa cum îl știm”. Administrația sa are, de asemenea, planuri pentru o altă abordare a schimbărilor climatice. Germania a înființat, recent, două astfel de agenții: una civilă (Agenția Federală pentru Inovare Disruptivă sau SPRIN-D) și una militară (Agenția pentru Inovare în Cibersecuritate). Versiunea japoneză se numește Moonshot R&D. În Marea Britanie, un proiect de lege pentru Advanced Research and Invention Agency – denumită adesea UK ARPA – își face drum prin parlament.

O agenție are nevoie de agenție

Pe măsură ce guvernele din lumea bogată încep, după o pauză de patru decenii, să cheltuiască mai mult pentru cercetare și dezvoltare, ideea unei agenții care să inventeze viitorul (și, făcând acest lucru, să genereze industrii vaste) este atrăgătoare și, succesul Sugerează DARPA, nu doar o fantezie. În multe țări, există o nemulțumire față de păienjenişul birocratic care încurcă sistemele de finanțare și se speră că modelul DARPA poate fi un mijloc de eludare. Dar, așa cum au descoperit deja unii, iar alții o vor face în curând, faptul de a copia DARPA necesită mai mult decât simpla copiere a numelui. De asemenea, necesită un angajament față de principiile care au făcut ca agenția originală să aibă un succes atât de mare – principii care sunt adesea incomode pentru politicieni.

Pe hârtie, abordarea pare simplă. E vorba de pariuri enorme, nebuneşti pe lucruri atât de folositoare încât e nevoie doar o mână de oameni pentru ca întreaga aventură să aibă succes. După cum spune Arun Majumdar, directorul fondator al ARPA-E, agenția americană pentru energie: „Dacă fiecare proiect are succes, înseamnă că nu încerci suficient de mult”. Oamenii care fac astfel de pariuri pot proveni din industrie, din mediul academic sau din alte sfere, dar trebuie să fie la frontiera cunoașterii: „Oamenii care sunt în vârful cunoaşterii știu care este avangarda”, spune dr. Majumdar. „Alții nu.” Acești oameni primesc apoi resursele necesare pentru a aduna cercetători străluciți, uniți de un scop comun și permisiunea – chiar încurajarea – de a eșua.

Rezultatul este o imagine în oglindă a agențiilor obişnuite de cercetare și dezvoltare. În timp ce majoritatea se concentrează pe cercetarea de bază, DARPA construiește lucruri. În timp ce majoritatea folosesc evaluarea inter pares și metricele atent selectate, DARPA elimină birocrația până la capăt (conversația din 1965 care a determinat agenția să acorde 1 milion de dolari pentru prima rețea de calculatoare internaționale, un precursor al internetului, a durat doar 15 minute). Toate lucrările sunt contractate. DARPA are un șef, un număr mic de directori de birouri și mai puțin de 100 de manageri de programe, angajați pe contracte fixe pe termen scurt, care acționează într-un mod asemănător capitaliştilor de risc, deși cu scopul de a genera rezultate specifice în loc de profituri private. Proiectele actuale (neclasificate) includ proiecte de imitare a sistemelor nervoase ale insectelor pentru a reduce calculul necesar inteligenței artificiale și pentru a afla cum să protejeze soldații de utilizarea de către inamic a tehnologiilor de editare a genomului.

Prima provocare pentru noile agenţii ARPA este de a asigura spațiul necesar de desfăşurare pentru o astfel de experimentare. SPRIN-D ilustrează cât de dificil poate fi acest lucru. Conceptul a fost aprobat de cabinetul Germaniei – „și apoi a venit Curtea Federală de Conturi”, oftează Barbara Diehl, directorul de parteneriat al SPRIN-D. După ce auditorul și-a emis recomandările, agenția și-a pierdut scutirea de la regulile standard de achiziții din sectorul public și baremele salariale, introducând limitări cu privire la cine ar putea fi angajat și tipurile de riscuri pe care și le-ar putea asuma. Ministerele existente exercită influență prin intermediul consiliului de administrație al agenției, împiedicând radicalismul, spune doamna Diehl. Dominic Cummings, fost asistent al premierului Boris Johnson, care a cerut o agenție britanică drept condiție pentru angajarea sa, s-a declarat îngrijorat de dispozițiile privind supravegherea ministerială în legislația care o creează.

Dacă nu vor scăpa de interferențele politice, cei de la vârf îşi vor vedea domolite instinctele de asumare a riscurilor. Recent, directorii administrativi și de cercetare ai agenției germane de inovare în domeniul securității cibernetice au renunțat, frustrați de interferențele politice. În America, ARPA de securitate internă a fost înființată în 2002, dar a făcut eforturi pentru a lăsa o urmă, în contextul luptelor de putere din cadrul Departamentului pentru Securitate Internă. „Nu i s-a permis niciodată să ia decizii independente, niciodată nu i s-a permis un buget independent”, spune un observator. Există o dezbatere cu privire la faptul că ARPA-ul de sănătate al administrației Biden (ARPA-H) ar trebui să stea singur sau să facă parte din National Institutes of Health (NIH). Aceasta din urmă ar fi mai puțin o provocare legislativă, dar i-ar putea încălca independența.

Bugetul DARPA pe 2020 a fost de 3,6 miliarde de dolari, echivalentul a doar 8% din cel al NIH. Dacă totul merge conform planului, ARPA-H va fi la o scară similară, dar nicio alta dintre celelalte agenţii nu primește o astfel de finanțare (ARPA-E a primit 425 milioane dolari anul trecut, aproximativ cât unul dintre cele șase birouri ale DARPA). Deoarece modelul funcționează făcând o mulțime de pariuri în speranța că vor ieși câteva, o finanțare mai mare înseamnă mai puține pariuri, ceea ce reduce șansele de succes și, astfel, de sprijin politic continuu. Acest lucru este valabil mai ales având în vedere dificultățile inerente în măsurarea progresului. După cum observă o lucrare a lui Pierre Azoulay de la Massachusetts Institute of Technology (MIT): „Este imposibil să se măsoare cu exactitate incidența ideilor de tipul una la o mie, cu atât mai puțin a ideilor una la un milion, într-un interval de timp relevant pentru luarea deciziilor politice”.

Noile agenții trebuie, de asemenea, să afle cum să își scoată inovațiile din laborator. Există o relație strânsă între DARPA și Departamentul Apărării, care îi este client. Acest lucru nu este întotdeauna simplu. Oficialii DARPA au fost nevoiți să facă lobby pe lângă forțele aeriene pentru a vedea potențialul tehnologiei stealth (nu erau convinşi întrucât vioanele erau lente și trebuiau să zboare noaptea), iar multe descoperiri au ajuns mai întâi în mâinile civililor, ca în cazul lucrărilor DARPA privind cipurile semiconductoare.

Dar alte agenții nu au o astfel de conductă. Cercetările efectuate de Anna Goldstein, de la Universitatea din Massachusetts, Amherst, constată că, deși noile companii „cleantech” sponsorizate de ARPA-E, produc mai multe brevete decât altele, acestea nu tind mai mult să strângă capital de risc, să fie achiziționate de firme mai mari sau să fie listate pe piețele publice. Până acum, cel puțin, inovațiile agenției s-au străduit să sară în lumea reală.

Când s-a format ARPA-E, în 2009, exista speranța că zona capitalului de risc va prelua inovațiile care vor rezulta. Cu toate acestea, s-au dovedit a fi reticenți. Tehnologiilor energetice le ia, de obicei, mult mai mult pentru a ajunge pe piață decât software-ului,  investiția preferată în capitalul de risc. ARPA-E a modificat astfel modelul DARPA pentru a adăuga o echipă „tech-to-market”, pentru a ghida proiectele prin jungla industrială. Anul trecut a început să acorde subvenții de până la 150.000 de dolari câștigătorilor anteriori promițători care doresc să crească. William Bonvillian, expert în politici științifice la MIT, bănuieşte că un ingredient lipsă este pur și simplu timpul: „Am creat internetul în ’69. Nu s-a extins până în ’91 sau ’92. Așa că trebuie să ne obișnuim să dăm ceva timp”.

ARPA-H, agenția de sănătate propusă de administrația Biden, se poate confrunta cu dificultăți similare. NIH este excesiv de conservatoare și se concentrează pe biologie într-un moment în care multe descoperiri apar la întâlnirea dintre biologie, chimie și informatică. Mikko Packalen și Jay Bhattacharya, de la universitățile Waterloo și, respectiv, la Stanford, oferă dovezi în acest sens, considerând că s-au redus finanțările NIH bazate pe noi progrese. Celălalt obiectiv al ARPA-H este, totuși, cel de a pompa bani în tratamente pentru boli rare, evitate de sectorul privat din cauza oportunităților limitate de a face bani. Ca și în cazul ARPA-E, această lipsă de interes comercial poate face dificilă trecerea de la inovație la lumea reală.

Michael Stebbins, fost oficial în administrația lui Barack Obama și un susţinător al ARPA-H, speră că cineva din DARPA poate fi recrutat pentru a conduce noua agenție. Replicarea culturii DARPA privind libertatea de funcţionare este o sarcină atât de provocatoare, încât au existat momente în care DARPA în sine a eșuat. A trecut printr-o perioadă de rezistență la sfârșitul anilor 1960 și începutul anilor 1970 și mulți consideră că ambițiile sale au fost reduse în ultimele decenii – reducând la minimum eșecurile, dar și succesele. Focalizarea în apărare vine, de asemenea, cu un avantaj intrinsec. Nereușind să construiască o armă teribilă, liderii americani se pot asigura că nici adversarii lor nu vor reuşi.

Nu există o astfel de asigurare în eșecul vindecării cancerului. Dar acest lucru nu a fost suficient pentru a descuraja politicienii din America, Marea Britanie, Germania și Japonia. Lecția pe care mulți au învățat-o de la DARPA este că simpla dificultate nu este un motiv pentru a evita ceva. Poate fi chiar un motiv să o faci. >>

Crapă secretul de partid. Numărul morţilor din Wuhan, mult mai mare decât cel raportat de China

 

LĂSAȚI UN MESAJ

Please enter your comment!
Please enter your name here