Cum a fost evitat colapsul economic mondial total. Cronica unei intervenții salvatoare, care va intra în cartea de istorie

Sursa: Wikipedia

Criza a oprit economia aproape de tot și a lăsat milioane de oameni fără locuri de muncă. Dar, datorită intervenției de o amploare fără precedent, deocamdată a fost evitat colapsul total, scrie The Guardian, într-un material pe care îl vom reda pe larg.

În cea de-a treia săptămână a lunii martie, în timp ce majoritatea dintre noi aveau mintea fixată pe cifrele crescânde ale deceselor provocate de coronavirus și pe scenele apocaliptice din secțiile spitalicești, piețele financiare globale s-au apropiat de colaps mai mult decât oricând din septembrie 2008. Prețul acțiunilor marilor corporații din întreaga lume s-a prăbușit. Valoarea dolarului a crescut față de fiecare monedă din lume, creând probleme debitorilor de peste tot, din Indonezia până în Mexic. Piețele de trilioane de dolari pentru datoria publică, baza sistemului financiar, au oscilat abrupt în sus și în jos, în cicluri lovite de teroare.

Pe ecranele terminalelor, ratele dobânzii dansau. Brokerii, aplecați asupra stațiilor de lucru improvizate de acasă – cunoscute în noul argou din martie 2020 sub denumirea de „platforme Rona” – urlau de frustrare când sistemele de wifi de acasă, prea lente, nu țineau pasul  cu mișcările de pe piețe. În punctul de minim de la 23 martie, suma de 26 de trilioane de dolari a fost ștersă din valoarea piețelor globale de acțiuni, provocând pierderi uriașe atât pentru puținii norocoși care dețin acțiuni, cât și pentru fondurile colective de economii deținute de fondurile de pensii și asigurări.

Piețele reacționau la o întorsătură de neconceput a cursului evenimentelor. După o perioadă fatală de ezitare, guvernele din întreaga lume au ordonat închiderea pe scară masivă a activității pentru a stăvili o pandemie letală. Clădită pe idea de creștere, mașina economică globală s-a oprit cu scrâșnet. În 2020, pentru prima dată de la cel de-al Doilea Război Mondial, producția din întreaga lume se va contracta. Nu doar Europa și SUA au fost închise, ci și economiile de piață emergente, care cunoscuseră o creștere spectaculoasă la un moment dat. Exportatorii de mărfuri din America Latină și Africa Subsahariană se confruntă cu piețe în colaps.

Acum este clar că, dacă circumstanțele o cer, putem opri economia. Dar consecințele sunt catastrofale. Peste tot în lume, sute de milioane de oameni au fost dați afară de la serviciu. De la vânzătorii stradali din Delhi până la antrenorii personali din LA, sectorul serviciilor – de departe cel mai important angajator din economia modernă – a fost lovit la temelie. Niciodată economia globală nu a suferit un șoc atât de puternic și cuprinzător. Numai în SUA, cel puțin 17 milioane de oameni și-au pierdut locul de muncă în ultimele trei săptămâni. O recesiune globală severă este acum inevitabilă.

Întrebarea crucială este cât de mult din economia mondială va supraviețui închiderii activității, iar acest lucru depinde de disponibilitatea creditului. Afacerile rulează pe credit. Părticelele din economie care continuă să funcționeze – depozite, furnizori de telefonie mobilă și firme de internet – toate au nevoie de credit. Facturile salariale pentru cei care încă funcționează sunt finanțate prin credit. Și mai mare este nevoia celor care nu lucrează. Dacă nu pot primi împrumuturi, facturile vor fi neplătite, ceea ce amplifică problema. Pentru a supraviețui blocajului, milioane de familii și firme din întreaga lume se bazează pe subvenții și împrumuturi de la stat. Însă veniturile fiscale s-au prăbușit, așa că statele au nevoie și ele de credit. În întreaga lume, asistăm la cea mai mare creștere a deficitelor și datoriilor guvernamentale de la cel de-al Doilea Război Mondial.

Dar de la cine împrumutăm? Băncile, piețele financiare și piețele monetare furnizează combustibilul financiar al economiei mondiale. În mod normal, creditul este susținut de promisiunea optimistă de creștere. Atunci când aceasta se dizolvă, vă confruntați cu un ciclu auto-alimentat de prăbușire a încrederii, de îngustare a creditului, de șomaj și faliment, care răspândește un nor otrăvit de pesimism. Ca o epidemie, dacă este lăsată necontrolată, va mătura totul în cale, distrugând mai întâi pe cei fragili din punct de vedere financiar și multe alte lucruri apoi. Nu degeaba vorbim de contagiune financiară.

Ceea ce a început cu închiderea Wuhanului în ianuarie este mai intens și mai rapid decât orice recesiune pe care am văzut-o până acum. În câteva săptămâni, ne-am confruntat cu o perspectivă economică la fel de sumbră ca în orice moment din anii ’30. Dar ar fi putut fi și mai rău. Imaginați-vă o situație în care, pe lângă durerea blocajului și scenele infernale din secțiile spitalicești, ne confruntăm și cu apeluri la austeritate, deoarece guvernul nu poate finanța în siguranță cheltuielile suplimentare. Imaginați-vă că ratele dobânzilor ar crește, iar condițiile pentru cărțile de credit, împrumuturile auto și creditele ipotecare ar deveni dintr-o dată mai rigide. Toate acestea încă se pot întâmpla. Se întâmplă deja în economiile mai slabe din întreaga lume. Dar, deocamdată cel puțin, nu s-a întâmplat în Europa și în SUA – chiar și după turbulențele din martie 2020, când pandemia a lovit cu forță deplină.

Ceea ce au reușit Europa și SUA este să aplaneze curba panicii financiare. Au menținut fluxul esențial de credit. Fără asta, părți mari din economiile lor nu ar fi la reanimare – ar fi moarte de-a binelea. Iar guvernele noastre s-ar lupta în plus și cu o criză financiară. Menținerea fluxului de credit a fost condiția prealabilă pentru susținerea opririi activității. Este condiția prealabilă pentru un răspuns concertat de sănătate publică la pandemie.

În timpul crizelor majore, ni se amintește că în centrul economiei financiare private bazate pe profit este o instituție publică, banca centrală. Când piețele financiare funcționează normal, aceasta rămâne în planul doi. Dar când acestea amenință că se vor descompune, ea are opțiunea de a avansa în prim plan pentru a acționa ca un creditor de ultimă soluție. Poate face împrumuturi sau poate cumpăra active de la bănci, fonduri sau alte afaceri care au nevoie disperată de numerar. Deoarece este susținătorul suprem al monedei, bugetul său este nelimitat. Asta înseamnă că poate decide cine se scufundă și cine înoată. Am aflat acest lucru în 2008. Dar 2020 a scos în evidență acest fapt mai mult ca niciodată.

Ultimele șase săptămâni au fost martore la o intervenție fără precedent. Rezultatele au fost importante. O uriașă plasă de siguranță publică a fost întinsă de la un capăt la altul al sistemului financiar. S-ar putea să nu știm niciodată ce s-a întâmplat în spatele ușilor închise ale Rezervei Federale a SUA, ale Băncii Centrale Europene și Băncii Angliei în acele momente critice din martie. Până acum, a ajuns la exterior doar un zvon de controversă înăbușit. Dar, când virusul a lovit, bărbații și femeile din acele trei bănci centrale au ținut supraviețuirea economică a sute de milioane de oameni și soarta națiunilor în mâinile lor. Aceasta este povestea modului în care colapsul financiar global a fost evitat de băncile centrale care au luat decizii pe care, cu doar o lună mai devreme, le-ar fi respins ca fiind complet imposibile.

Piețele financiare scanează lumea pentru a identifica riscuri. Chiar și cea mai mică perturbare în vastele rețele de finanțe, producție și comerț oferă oportunitatea de profit sau amenințarea de pierdere. Prin urmare, știrea din 23 ianuarie, că focarul unui virus necunoscut a fost suficient de grav pentru ca autoritățile chineze să impună o carantină gigantică, i-a lovit tare pe brokeri pe terminalele lor Bloomberg. Economiștii băncilor s-au străduit să înțeleagă dimensiunile problemei. Urma să fie aceasta o perturbare minoră ca Sars în 2003? Sau ne confruntam cu scenariul de coșmar al filmului hollywoodian Contagion?

La sfârșitul lunii ianuarie, investitorii au început să scoată din ce în ce mai mulți bani din lucruri precum mărfuri și acțiuni la companii și să-i investească în siguranța relativă a obligațiunilor guvernamentale. Îi mângâia ideea că virusul era o problemă care rămânea între granițele Chinei. Ziua în care a explodat acea iluzie – ziua în care investitorii și-au dat seama că Covid-19 devenea o pandemie globală – a fost luni 24 februarie. În weekend, guvernul italian anunțase că impune o carantină în anumite părți din nordul Italiei. A fost primul loc din Occident care a făcut asta.

Încă de la criza financiară din 2008, economia Italiei stagnase. Atât băncile, cât și finanțele publice se aflau într-o stare precară. Nivelurile de îndatorare din Italia erau suficient de ridicate pentru a provoca periodic panica piețelor de obligațiuni. Acum, țara avea să devină prima linie în lupta împotriva virusului. Coronavirusul urma să testeze solidaritatea zonei euro la cea mai slabă verigă.

În acest moment, nu toată lumea lua în serios amenințarea. Numărul de cazuri din SUA încă părea foarte mic. Donald Trump nu a luat în serios virusul, numindu-l „sperietoare”. Însă investitorii erau acum extrem de îngrijorati. În săptămâna care a început pe 24 februarie, principalul indice al pieței bursiere din America, S&P 500, a pierdut 10% din valoarea sa. Președintele Rezervei Federale a SUA, Jerome Powell, era suficient de îngrijorat ca să semnaleze că va propune în curând o reducere a ratelor dobânzii, pentru a stimula consumul și investițiile. A fost o reacție convențională, dar Covid-19 nu mai arăta ca o amenințare convențională.

Până la începutul lunii martie, dispăruse de mult orice sentiment de falsă securitate. Numărul morților din nordul Italiei ajungea la sute și a fost doar o chestiune de timp înainte ca guvernul de la Roma să fie obligat să declare închiderea țării.

Investitorii din întreaga lume au început să intre în panică. În momente de incertitudine, ei doresc active sigure. Ceea ce face ca o obligațiune guvernamentală să fie o investiție sigură nu este doar poziția financiară a împrumutatului, ci și profunzimea pieței în care creditorii le pot vinde dacă vor să-și recupereze banii mai devreme. Nu există o piață mai profundă decât cea pentru Trezoreria SUA, deoarece obligațiunile guvernamentale americane sunt cunoscute. Cu cât este cererea mai mare în ceea ce privește siguranța, cu atât este mai scăzută rata dobânzii pe care guvernul SUA trebuie să o plătească în general pentru a împrumuta. În prima săptămână a lunii martie, aceste rate au fost la valori minime record.

Pentru restul economiei mondiale, această goană după siguranță a fost un semnal alarmant. Un sector care știa că urma să aibă probleme era petrolul. Când economia globală încetinește, la fel se întâmplă și cu cererea de energie. Industria petrolului din secolul 21 este alcătuită, pe de o parte, din mari producători controlați de stat – mai presus de toate grupul Opec dominat de Arabia Saudită și Rusia – și, pe de altă parte, din industria de exploatare prin fracturare hidraulică din SUA. Pentru a fi în concordanță cu scăderea cererii de petrol, saudiții au dorit să reducă producția totală și, astfel, să susțină prețul. Pentru aceasta au avut nevoie de acordul celorlalți mari producători, dar Rusia a refuzat să meargă împreună cu ei.

După părerea Moscovei, reducerea producției în vederea creșterii prețurilor era o invitație către producătorii americani de șist să completeze golul. Dacă politica schimbărilor climatice ar însemna că viitorul va aduce într-adevăr o renunțare la combustibilii fosili, câștigarea jocului final presupunea preluarea unei părți cât mai mari din piață posibil, atâta timp cât încă se mai extrăgea petrol. Așa că Rusia a decis să nu taie producția, ci să lanseze un război al prețurilor. Nevrând să fie depășită, în weekendul 7-8 martie, Arabia Saudită a preluat provocarea. Aceasta a anunțat că va maximiza producția și va reduce prețurile.

Luni, 9 martie, pe măsură ce piețele s-au deschis, prețurile petrolului au scăzut. Indicele de referință Brent a scăzut cu 24% până la sfârșitul tranzacției. Până la sfârșitul lunii, valoarea sa se înjumătățise. Din punct de vedere al piețelor financiare, ferocitatea concurenței a fost un vestitor al lucrurilor viitoare. Scăderea cererii ar obliga industrie după industrie să reducă prețurile sau să contracteze producția. Oricum, era o veste proastă pentru profituri.

Când tranzacția s-a deschis pe Wall Street în acea dimineață, situația era atât de îngrozitoare, încât întreruptoarele automate – opresc automat tranzacțiile și se declanșează când prețurile scad cu o anumită sumă – au fost curând activate. Acest lucru trebuia să încetinească o vânzare sălbatică. Dar a transmis un mesaj de panică. De îndată ce s-a reluat tranzacționarea, totul s-a vândut.

O debandadă precum cea care a început pe 9 martie are o logică perversă. Atunci când administratorii de fonduri se confruntă cu retrageri din partea  persoanelor ai căror bani îi gestionează, au nevoie de numerar și trebuie să aleagă ce active să vândă mai întâi. Ar putea prefera să vândă cele mai riscante investiții, dar de acestea se poate dispune numai cu pierderi mari. Deci, în schimb, încearcă să-și vândă cele mai lichide și mai sigure active – obligațiunile guvernamentale. Asta înseamnă că prețurile acelor obligațiuni scad, trăgându-i și pe ei în această vâltoare. Acest lucru are efectul năucitor de a distruge o relație fundamentală pe care se bazează mulți investitori: de obicei, atunci când acțiunile scad, obligațiunile cresc și invers.

 Deci, pentru a vă proteja împotriva riscurilor, cumpărați un portofoliu format din ambele. Dacă totul funcționează așa cum trebuie, ar trebui să se echilibreze reciproc. Însă, în panica apărută la 9 martie, acest lucru nu se mai întâmpla: în loc să se echilibreze, prețurile acțiunilor și obligațiunilor se prăbușeau împreună. Singurul lucru pe care cineva dorea să îl dețină era numerarul și ceea ce își doreau cel mai mult erau dolarii. La rândul său, dolarul american în creștere a răspândit presiunea asupra tuturor celor care datorau bani în acea monedă.

Fed a încercat cu disperare să oprească această tendință. Pentru a semnala disponibilitatea sa de a sprijini economia și de a ușura presiunea asupra economiei mondiale din partea dolarului puternic, aceasta a anunțat o reducere a ratei dobânzii care era de așteptat la mijlocul lunii. Dar cu orizontul din ce în ce mai întunecat, scăderea ratelor dobânzilor nu a ajutat prea mult. Cine ar împrumuta sau investi în astfel de circumstanțe? Încrederea era afectată  grav. Cât de grav, urma să devină clar în următoarele două săptămâni.

A fost o întorsătură crudă a soartei că Italia a fost prima țară europeană lovită de virus. Italia are un sistem medical sofisticat; Lombardia, regiunea cel mai grav afectată de virus, este printre cele mai bogate locuri din lume. Punctul slab constă în finanțele publice ale țării. Pentru a combate criza, Italia trebuia să cheltuiască bani pentru sănătatea publică și să sprijine economia în timpul blocajului. Dar încorsetarea monedei euro i-ar fi dat liber?

Problema era următoarea: banii cheltuiți pentru a face față crizei coronavirusului ar crește datoriile publice ale Italiei. Cu cât ești mai îndatorat, cu atât este mai mare prețul pe care îl plătești pentru a împrumuta. Pentru un guvern european, prima este măsurată prin diferența sau „ecartul” dintre rata dobânzii dvs. și cea plătită de Germania, cel mai bine cotat împrumutat din Europa. Dată fiind datoria anterioară crizei, ceva mai puțin de 135% din PIB, Italia era periculos de aproape de punctul în care creșterea ecartului ar fi condus la creșterea deficitului și astfel, într-un cerc vicios, i-ar fi făcut datoriile din ce în ce mai puțin sustenabile.

Pentru a se asigura că investitorii rămân calmi, este sarcina băncilor centrale să acționeze în calitate de cumpărător de ultimă soluție. Dar, deoarece Italia este membră a zonei euro, nu mai are o bancă centrală națională independentă care îi poate cumpăra datoria. Politica monetară a acesteia este stabilită de Banca Centrală Europeană, căreia i se interzice să cumpere direct datoria recent emisă a unei țări membre. Asta i-a lăsat pe italieni expuși. Pe măsură ce criza coronavirusului s-a intensificat la sfârșitul lunii februarie, iar investitorii au devenit îngrijorați de perspectiva unor cheltuieli mai mari ale statului, a crescut ecartul față de rata dobânzii germane. Dacă ar crește prea mult, Italia s-ar confrunta nu numai cu un dezastru de sănătate publică, ci și cu o criză financiară. Ce ar putea face Europa pentru a ajuta?

Italia avea deja motive să se simtă abandonată de partenerii săi europeni: făcuseră prea puțin pentru a o ajuta să rezolve problema cronică a șomajului sau pentru a-i accepta pe refugiații care sosesc din nordul Africii. Coronavirusul a fost un test nou. Semnele nu erau bune: alte state membre se dovedeau reticente față de apelurile de ajutor ale Italiei. Dar ceea ce a contat cu adevărat, pentru supraviețuirea financiară a țării, a fost poziția adoptată de BCE.

Sub conducerea fostului său președinte, Mario Draghi, BCE apăruse în cursul ultimei crize financiare ca pivot al economiei europene. Promisiunea lui Draghi de a face tot ce este necesar pentru a menține unitatea zonei euro, rostită la apogeul crizei din iulie 2012, a devenit o mantră a politicii economice moderne. În fața unei panici financiare, restabilirea încrederii este esențială – și întrucât o bancă centrală este responsabilă de emiterea de monedă, este singura luptătoare împotriva crizei care are putere de foc cu adevărat nelimitată.

Conservatorii din domeniul fiscal și monetar din Europa de Nord fuseseră întotdeauna suspicioși cu privire la intervențiile lui Draghi, pe care le considerau o modalitate de a transfera datoriile Italiei în bilanțul european. Și runda sa finală de cumpărare de obligațiuni, în 2019, s-a dovedit deosebit de controversată. În momentul în care și-a încheiat mandatul la BCE în toamna anului trecut, guvernul Angela Merkel din Berlin a făcut tot ce a putut pentru a se asigura că nu au loc scene nepotrivite la petrecerea de pensionare.

Christine Lagarde, fostul ministru de finanțe al Franței și șeful FMI, a preluat funcția de șef al BCE în octombrie 2019 și a moștenit poziția extraordinar de dificilă a lui Draghi. Acum ar trebui să demonstreze că poate face față unei crize financiare majore. Conferința de presă a BCE din 12 martie a fost testul crucial.

BCE avea vești bune pentru băncile europene: acestea urmau să primească o sumă imensă de finanțare la preț redus. De asemenea, avea să cumpere, suplimentar, 120 de miliarde de euro în active – deși, dacă această sumă era împărțită între membrii zonei euro, așa cum cereau regulile, cu greu oferea Italiei sprijinul de care avea nevoie. Dar momentul critic a venit când lui Lagarde i s-a adresat o întrebare cu privire la atitudinea BCE față de datoria suverană. Răspunsul ei a fost remarcabil. „Nu suntem aici pentru a închide ecarturi”, a spus ea. „Aceasta nu este funcția sau misiunea BCE. Există alte instrumente pentru asta și există alți actori care să se ocupe de fapt de aceste probleme. ”

„Ecarturi” însemna Italia. Iar Lagarde părea să spună că era problema altcuiva. Dar dacă BCE nu avea de gând să ajute Italia, cine era dispus să o facă? Chiar se aștepta ca celelalte state membre ale zonei euro să alcătuiască o plasă de siguranță fiscală pentru Italia? Evident, având în vedere discordia dintre Italia și nord-europenii, Lagarde a riscat. Dar, cu sutele de oameni care mureau în fiecare zi, cu piețele financiare globale într-o stare de panică reprimată, BCE sugera serios că aștepta ca Berlinul, Parisul și Roma să-și rezolve diferendele înainte de a stinge focul? A fost uluitor.

Pentru investitori, comentariile lui Lagarde fost fulgerătoare. Și în câteva minute, a început să dea înapoi. Ea s-a prezentat în fața camerelor de luat vederi pentru a promite că BCE va folosi flexibilitatea programului său de 120 de miliarde de euro pentru a preveni fragmentarea zonei euro – cu alte cuvinte, va ajuta Italia. Dar răul fusese făcut. Piețele s-au prăbușit, iar prețul pe care Italia trebuia să-l plătească pentru a împrumuta a sărit: în medie, diferența a crescut cu 0,65%. S-ar putea să nu pară o mare diferență, dar atunci când se aplică unui munte de datorii precum acelea ale Italiei, aceasta majorează factura dobânzilor cu până la 14 miliarde de euro pentru doar un an. Era ultimul lucru de care avea nevoie Italia. Într-o rară mustrare publică, atât Parisul cât și Roma s-au distanțat de BCE. Criza fragmenta și mai mult Europa.

După cinci zile terifiante de agitație de piață, weekendul din 14-15 martie a fost un moment în care băncile centrale din întreaga lume și-au coordonat răspunsul. Toată lumea dorea dolari, așa că Rezerva Federală a trebui să preia conducerea. Și în calitate de președinte, Powell a făcut-o. El a convocat o conferință de presă neprogramată pentru după-amiaza zilei de 15 martie. Ceea ce a anunțat a fost remarcabil.

Cu efect imediat, Fed a redus ratele dobânzilor la zero – ceva ce mai făcuse doar o dată înainte, în momentul cel mai acut al crizei din 2008. Pentru a stabiliza piața obligațiunilor Trezoreriei SUA, urma să cumpere 700 miliarde de dolari într-o nouă rundă de așa-numită relaxare cantitativă. Și avea să înceapă în stil mare, cumpărând 80 de miliarde de dolari până la 17 martie. În doar 48 de ore, avea să cheltuie mai mult decât cheltuise Fed în cele mai multe luni de după criza din 2008.

Acestea erau măsuri pentru economia SUA. Dar coronavirusul era o problemă globală. Goana după siguranță și creșterea ulterioară a dolarului puseseră presiune asupra tuturor celor care împrumutaseră în moneda americană. Așadar, pentru a se asigura că dolarii puteau fi vărsați către fiecare instituție financiară din fiecare centru financiar important din lume, Fed a anunțat că îmbunătățește condițiile așa-numitelor linii de swap de lichidități – tranzacții prin care marile bănci centrale acceptă să schimbe dolari pentru lire sterline, euro, franci elvețieni și yeni în cantități nelimitate.

Powell desfășura principalele arme ale crizei din 2008 cu o viteză mult mai mare decât o făcuseră vreodată predecesorii săi. Dar încă nu era suficient. Când piețele s-au deschis a doua zi, 16 martie, căderea a fost vertiginosă. Întrerupătoarele automate trebuie să se activeze dacă piața scade cu mai mult de 7%. În acea dimineață, căderea a fost atât de rapidă, încât S&P 500 a scăzut cu 8,1% înainte ca tranzacționarea să poată fi oprită. Așa-numitul index al fricii, VIX – o măsurătoare a volatilității pieței – a crescut la nivelurile observate ultima dată în zilele întunecate ale lunii noiembrie 2008.

Teama de pe piețe se auto-alimenta acum. Dacă magia din 2008 a Fed nu mai mai funcționa, atunci ce ar merge?

Piața pe care sunt tranzacționate valutele este cea mai mare piață din lume. Și locul în care sunt rezervate cele mai multe tranzacții este City din Londra. Într-o zi obișnuită, tranzacțiile de intrare și de ieșire totalizează 6,6 trilioane de dolari. Dar miercuri, 18 martie, a existat un singur fel de tranzacție: oamenii au vrut să vândă totul. Singurul lucru pe care voiau să-l cumpere erau dolari. Orice altă monedă scădea.

Eșecul băncilor centrale de a calma piețele crease scena pentru cele mai grave zile de panică. Cazurile de coronavirus se acumulau mai rapid în Europa decât la apogeul crizei din Wuhan. Fondurile speculative puneau pariuri de mai multe miliarde de dolari pentru că recesiunea din Europa urma să fie prelungită. Companiile puternice și stabile ca Apple se confruntau cu prime rigide chiar pentru împrumuturi pe perioade scurte, de trei luni. Chiar și aurul, un refugiu clasic, se vindea.

Miercurea aceea, în cea de-a treia sa zi ca guvernator al Băncii Angliei, Andrew Bailey a organizat o conferință de presă într-un efort de reasigurare. Însă, în timp ce vorbea, lira sterlină a scăzut cu 5% atingând cel mai scăzut nivel din 1985. Între timp, piața obligațiunilor guvernamentale din Marea Britanie, cunoscute și sub denumirea de gilts – cea mai veche piață importantă de active din lume – a fost martora unei tulburări fără precedent. În exprimarea eufemistică a lui Bailey, „era pe marginea dezordinii”.

Ca răspuns, comitetul de politică monetară al Băncii Angliei s-a întâlnit a doua zi în ședință de urgență și a anunțat că banca va cumpăra 200 miliarde de lire sterline în obligațiuni (gilts). Spre deosebire de 2008, nu urma să facă acest lucru conform unui program prestabilit. După cum a explicat Bailey: „Vom acționa pe piețe prompt și rapid, după cum vom considera adecvat.” Nu era timp să se întocmească un program. Banca centrală, după cum singură a recunoscut, acționa văzând și făcând.

În cadrul unei teleconferințe de urgență din seara zilei de 18 martie, comitetul executiv al BCE a decis că și el trebuie să acționeze. În cadrul unui program de achiziții de urgență pe timp de pandemie, acesta a anunțat că va începe prin cumpărarea de datorii guvernamentale și corporative de 750 miliarde de euro. Dar BCE era dispusă să meargă chiar mai departe de atât. Aceasta a spus că, dacă este necesar, va revizui unele dintre „limitele sale auto-impuse”.

Pentru o instituție atât de reticentă la schimbare precum BCE, aceasta echivala cu o revoluție. Limitele autoimpuse – ținte de inflație, reguli ce stabileau pe care dintre datoriile guvernelor europene le-ar putea cumpăra și în ce cantități – sunt cele care reglementează existența BCE. Este clar că membrii conservatori ai consiliului de conducere al băncii au continuat să se opună unei asemenea mișcări. Dar în cele din urmă, tulburările de pe piețe au determinat soluționarea problemei. BCE trebuia să transmită un semnal de determinare. Dacă Lagarde dăduse greș atunci când fusese în postura de a-și asuma „indiferent ce presupune”, cel puțin BCE promitea acum să facă tot ceea ce era necesar.

Până la sfârșitul celei de-a treia săptămâni a lunii martie, 39 de bănci centrale din întreaga lume, din Mongolia până în Trinidad, reduseseră ratele dobânzilor, relaxaseră reglementările bancare și creaseră facilități speciale de creditare. Pentru a reduce presiunea asupra piețelor emergente, Fed a extins rețeaua de linii swap de lichidități pentru a acoperi 14 economii majore, inclusiv Mexic, Brazilia și Coreea de Sud. Acesta a fost un val remarcabil de activism. Însă pandemia însăși de-abia începea să-și arate colții. Băncile centrale ar putea amortiza șocul financiar, dar nu ar face față imploziei economice de fapt, cu atât mai puțin crizei de sănătate.

Guvernele europene se mișcaseră repede. Germania lăsase deoparte prudența fiscală și se angajase într-un gigantic program de garanții guvernamentale pentru împrumuturile de afaceri. Însă acest lucru a făcut tot mai clar decalajul față de Italia și Spania, care nu numai că erau cel mai greu afectate de virus, dar și constrânse de moștenirea financiară a crizei din zona euro. Nu doreau să riște să se întoarcă în criza datoriilor.

În SUA, Fed trecuse la acțiune. Dar unde erau politicienii? Congresul era distras de viitoarele alegeri prezidențiale. Era nevoie de un pachet de salvare fără precedent pentru o economie în cădere liberă. Cum aveau să împace republicanii și democrații diferendele fundamentale cu privire la asistența medicală și asigurările pentru șomaj sau nepotismele notorii ale președintelui și ale clanului său? De când democrații preluaseră controlul asupra Camerei Reprezentanților în 2018, legislația fusese în mare parte paralizată. Acum, în fața unui tsunami de pierderi de locuri de muncă, cele două părți trebuiau să ajungă la un acord.

Când au început tranzacțiile în Asia, în dimineața zilei de luni, 23 martie, veștile venite de la Washington au arătat clar că nu se ajunsese la nicio înțelegere pe Capitol Hill. Piețele de contracte futures au scăzut atât de violent încât întreruptoarele automate s-au activat din nou – până acum, acest lucru se întâmplase de cinci ori în două săptămâni, un fapt fără precedent. Dacă dorea să evite o prăbușre atunci când Wall Street se deschidea, Fed trebuia să facă o altă mișcare.

Până la acest moment, Jerome Powell se mișcase în umbra predecesorului său, Ben Bernanke, care fusese președinte al Fed în 2008. Dar până la 23 martie, Powell activase toate elementele de bază ale repertoriului din 2008 – scăzând ratele dobânzilor, folosind relaxarea cantitativă, susținând piețele monetare. Dar nu funcționase, parțial pentru că nu reușise să ajungă la sursa crizei în sine – adică virusul și blocarea activității – și, de asemenea, pentru că nu ajungea la partea cea mai vulnerabilă a sistemului de creditare din 2020: împrumutul de către marile corporații.

Fed a evitat întotdeauna datoria corporativă, pe care a considerat-o sensibilă din punct de vedere politic. Dacă cumpărai datorii de la firme individuale, erai vulnerabil la acuzațiile de favoritism. Dacă cumpărai o secțiune transversală a datoriilor ajungeai să deții multe împrumuturi de foarte slabă calitate. Dar până în primele ore ale zilei de 23 martie, devenise clar că trebuia făcut ceva pentru stabilizarea pieței datoriilor corporative. Din 2008, obligațiunile emise de corporațiile nefinanciare au crescut de la 3,3 trilioane de dolari la peste 6,5 trilioane de dolari. Dacă valoarea lor scădea prea mult, corporațiile americane s-ar fi confruntat nu numai cu închideri și cu o pierdere completă a veniturilor, ci și cu o reducere paralizantă a creditului.

În mod ideal, Fed ar fi făcut un anunț important în legătură cu un pachet stimulativ venit din partea Congresului. Dar până în seara zilei de 22 martie, devenise clar că pachetul propus de republicani era inacceptabil pentru democrați. S-ar putea să dureze zile până când ei vor rezolva diferendul. Piețele financiare nu vor aștepta.

La 23 martie, cu 90 de minute înainte de deschiderea piețelor, Powell a acționat. El a anunțat că Fed înființa entități juridice – în afara registrelor Fed, dar garantate de aceasta – care ar avea capacitatea de a cumpăra datorii corporative cu rapoarte bune de evaluare sau cel puțin orice datorie pe care agențiile de rating erau încă dispuse să le declare cu risc acceptabil pentru investiții. În realitate, Fed se plasa pe poziția de sprijin de ultimă soluție pentru piața obligațiunilor corporative de trilioane de dolari. Fed a intensificat programul de cumpărare a activelor, până la uimitoarea sumă de 375 miliarde dolari în titluri de trezorerie și 250 miliarde dolari în titluri ipotecare într-o singură săptămână.

A fost o mișcare extraordinară pentru lărgirea sferei de intervenție a băncii centrale în economia corporativă. Și a fost înțeles ca atare de către piețe. De la începutul anului, S&P 500 și Dow Jones, precum și FTSE 100, pierduseră 30% din valoare. În acea zi, au început să se recupereze.

Două zile mai târziu, pe 25 martie, a venit susținerea din Congres când Senatul a aprobat pachetul său uriaș de 2 trilioane de dolari – mai mult decât dublul pachetului de stimulare aprobat în 2009. Acesta asigura fonduri pentru a finanța asigurările de șomaj, pentru a sprijini întreprinderile mici și sistemul spitalicesc privatizat al SUA. În mod crucial, aloca și 454 miliarde de dolari pentru a acoperi pierderile Fed. Întrucât nu era de așteptat ca majoritatea împrumuturilor să meargă prost, acest lucru ar permite Fed-ului să câștige mai mult de 4 trilioane de dolari din împrumuturi, dacă era necesar.

În SUA, campania de sănătate publică împotriva virusului era încă în totală dezordine. Dar, în ceea ce privește politica economică, întreaga putere a statului american era acum desfășurată pentru susținerea programului de urgență. De asemenea, Fed acționa ca furnizor de lichidități în dolari pentru economia mondială. De asemenea, în Marea Britanie, Trezoreria și Banca Angliei colaborau îndeaproape pentru a pune în concordanță creșterea uriașă a cheltuielilor guvernamentale cu eforturile de stabilizare a piețelor financiare.

Dar în zona euro, acest tip de coordonare lipsea. BCE reușise să oprească panica imediată. Cu toate acestea, exista încă întrebarea dacă statele membre puteau să vină cu un plan financiar pentru a-i sprijini pe vecinii lor cei mai afectați, Italia și Spania. Soluția evidentă era emiterea de datorii în comun pentru a lupta împreună împotriva crizei – o idee exprimată în mod repetat în timpul crizei zonei euro, când i se opusese ferm o coaliție conservatoare din Europa de Nord condusă de Germania. Aceasta ar asigura că Italia nu era restricționată de slăbiciunea sa financiară preexistentă.

Pentru o coaliție formată din nouă state, condusă de Franța, Italia, Spania și Portugalia, cazul era evident. La 25 martie, ei au solicitat un „instrument de datorie comună” pentru a finanța un răspuns la criză. BCE a sprijinit energic propunerea. Dar, încă o dată, Olanda și Germania au rămas neclintite. Problema a fost transferată către Eurogroup, o reuniune a miniștrilor de finanțe din zona euro, în adrul căruia s-a conturat în sfârșit un acord două săptămâni mai târziu. Până atunci, panica imediată trecuse. După cum se temuseră de la bun început Lagarde și colegii ei de la băncile centrale, răspunderea stabilității zonei euro continua să fie pe umerii lor.

Oare masivele mecanisme de protecție financiare construite de băncile centrale de pe ambele părți ale Atlanticului vor fi suficiente pentru a contrabalansa veștile proaste care vor veni spre noi în următoarele săptămâni și luni? Este prea devreme să ne pronunțăm. Dar primul test a avut loc joi, 26 martie, când Departamentul Muncii din SUA a anunțat că, într-o singură săptămână, 3,3 milioane de americani solicitaseră asigurarea de șomaj. Era complet fără precedent. Un grafic care se întinde până în urmă cu jumătate de secol pur și simplu capătă o tendință ascendentă, crescând vertical. În următoarele două săptămâni, s-ar adăuga alte 13,5 milioane de persoane la listele de asigurare. Iar finalul nu se întrevedea. În acest ritm, șomajul la nivel național din America va ajunge la 30% până la vară – mai mare decât în perioada Marii Crize Economice din anii 1930.

Oprirea a dus la dezastre pentru milioane de familii americane, dintre care cel puțin jumătate nu au rezerve financiare, precum și pentru întreprinderi în întreaga țară. Cum ar reacționa piețele? Uimitor, au încheiat ziua de 26 martie cu o creștere de 5%. Cea mai mare creștere a șomajului înregistrată vreodată în istorie a fost întâmpinată cu o ridicare de umeri relaxată.

De ce nu au fost investitorii mai îngroziți? Deoarece amploarea stimulului Congresului a lămurit că, oricât de divizată ar fi fost politica americană, aceasta nu va sta în calea unei creșteri uriașe a cheltuielilor. Iar Fed, la rândul său, se asigura că fluxul uriaș de datorii noi era absorbit, dacă era necesar, pe conturile proprii. Sistemul de credit privat, bugetul guvernamental și bilanțul Fed erau “sudate” împreună într-o buclă închisă.

Ceea ce Fed, Banca Angliei și BCE au reușit să facă în martie, a fost să împiedice ca pagubele produse de închidere să fie agravate de colapsul imediat al creditului corporatist. În același timp, prin stabilizarea piețelor datoriei suverane, acestea au permis o creștere uriașă a cheltuielilor publice pentru a lupta împotriva crizei și a amortiza efectele sale sociale și economice colaterale. Pentru a face acest lucru, au lărgit plasa de siguranță pentru părți ale sistemului financiar care nu fuseseră niciodată protejate înainte și au intervenit pe o scară mult mai mare decât în 2008.

În ultimele zile ale lunii martie, Rezerva Federală cumpăra obligațiuni de trezorerie și titluri garantate de credite ipotecare, la o rată de 83 miliarde de dolari pe zi, sau aproape de 1 milion USD pe secundă. La 9 aprilie, în același moment în care au fost lansate ultimele cifre înspăimântătoare de șomaj, a anunțat încă 2,3 trilioane de dolari ca sprijin destinat, în special, datoriei municipale și datoriilor corporative cu cotație inferioară. În aceeași zi, Banca Angliei a adoptat o abordare și mai radicală.

În loc să treacă prin procesul de a determina Trezoreria să emită o datorie care avea să fie apoi cumpărată de banca centrală, a anunțat că va oferi finanțare monetară directă guvernului, pentru a-i oferi orice finanțare de care avea nevoie. Aceasta avea să fie temporară, dar a fost totuși o mișcare radicală. Contul curent al guvernului de la Banca Angliei avea să fie reconstituit pentru a permite, dacă era necesar, asigurarea a zeci de miliarde de lire sterline pentru cheltuielile legate de coronavirus. Ultima dată când guvernul britanic a apelat la acest mecanism a fost la apogeul crizei din 2008.

Ceea ce am văzut în sistemul financiar, în ultimele săptămâni, este un fel de victorie – dar este una defensivă. Încă o dată, propunem un sistem fragil, bazat pe profit, pentru a evita ceva și mai rău. De asemenea, este o victorie de anvergură limitată.

Prin aplatizarea curbei panicii financiare, băncile centrale ale economiilor avansate au reușit să se asigure că viața în perioada blocajului nu devine și mai insuportabilă prin închiderea creditului pentru afaceri și gospodării. De asemenea, s-au asigurat că răspunsul la Covid-19 al sistemului de sănătate publică poate continua la orice scară necesară. În Europa, există întrebări cu privire la diferențele dintre membrii zonei euro: Germania a fost în măsură să asigure un răspuns fiscal evident mai mare la criză decât Italia sau Spania. Însă aceste inegalități pălesc în fața problemelor cu care se confruntă o mare parte din restul lumii.

Acolo, asigurarea crucială de credit este întreruptă chiar înainte de începerea creșterii cazurilor de coronavirus, adică se confirmă încă o dată că sistemul financiar global este ierarhic. La vârf se află Rezerva Federală a SUA. BCE, Banca Japoniei, Banca Angliei și omologii lor din economiile avansate se bucură de sprijinul direct al Fed. Datorită în mare parte acestui sprijin, băncile centrale ale economiilor avansate se bucură de o mare libertate de acțiune în susținerea sistemelor lor de credit. Aceștia s-ar putea confrunta cu mișcări moderate ale cursului de schimb al monedei lor, dar nu cu o diminuare financiară devastatoare.

Acesta este motivul pentru care economiile de piață emergentă suferă din februarie. Covid-19 lovește fiecare parte a economiei mondiale. Banca Mondială avertizează asupra unui regres devastator al economiilor din Nigeria, Angola și Africa de Sud, împreună cu restul Africii sub-sahariene. Aproape jumătate din țările lumii – peste 90 până acum – au fost nevoite să solicite asistență financiară la FMI.

Dacă aplatizarea curbei în Europa și SUA a fost obiectivul principal din martie, următoarea provocare este de a reduce undele de șoc care radiază în restul lumii. Ultimele săptămâni au înregistrat o afișare remarcabilă a energiei tehnocratice și a imaginației în centrele financiare occidentale. Același nivel de angajament trebuie să fie susținut acum pentru a sprijini restul lumii. Nu putem controla epidemia sau restaura economia mondială fără ea.

LĂSAȚI UN MESAJ

Please enter your comment!
Please enter your name here